Ông tên thật là Nguyễn Đình Ánh, sinh ngày 1 tháng 1 năm 1940 ở Phan Rang, tỉnh Ninh Thuận. Ông là út trong một gia đình khá giả có ba người con. Gia đình Nguyễn Đình Ánh chuyển đến Nha Trang và vào Sài Gòn năm ông 11 tuổi.

Nguyễn Đình Ánh theo học trường Taberd đến năm 1954 rồi lên Đà Lạt, ở nội trú trường Yersin cho đến năm 1958. Ông tự tập chơi dương cầm từ nhỏ và trong thời gian học ở Đà Lạt, Nguyễn Đình Ánh có quen biết với nhạc sĩ Hoàng Nguyên (tác giả của Tà Áo Tím, Ai Lên Xứ Hoa Đào, Sao Em Không Đến …) và được Hoàng Nguyên dìu dắt vào con đường âm nhạc.
Sau khi tốt nghiệp Tú tài 2, qua sự giới thiệu của nhạc sĩ Hoàng Nguyên, Nguyễn Ánh 9 được vào tham gia chương trình Tuổi Xanh của Đài Phát Thanh Sài Gòn và Đài Phát Thanh Đà Lạt. Ông cũng cộng tác với chương trình Tiếng Hát Sinh Viên do Duy Trác thực hiện. Từ đó, Nguyễn Ánh 9 đi khắp nơi biểu diễn dương cầm ở các bar, các nhà hàng nổi tiếng và những ban nhạc thanh niên.

Nguyễn Ánh 9 bắt đầu sự nghiệp viết nhạc một cách rất tình cờ, trong một chuyến đi Nhật biểu diễn cùng Khánh Ly. Ca khúc “Không” được Khánh Ly thu lần đầu trên đĩa nhựa Tình Ca Quê Hương. “Không” trở thành một trong những nhạc phẩm gắn liền với cuộc đời ca hát của Elvis Phương, cũng như một số ca khúc khác của Nguyễn Ánh 9 như Ai Đưa Em Về, Chia Phôi, Lời Cuối Cho Em… được Elvis Phương trình bày thường xuyên trên sân khấu của vũ trường Queen Bee.
Những năm đầu thập niên 1970, Nguyễn Ánh 9 cộng tác với nhiều vũ trường lớn ở Sài Gòn. Ông đã từng đệm dương cầm cho những ca sĩ nổi tiếng như Khánh Ly, Thái Thanh. Trong một cuộc phỏng vấn, Nguyễn Ánh 9 đã nói ông mê nhất được đệm đàn cho hai danh ca này. Cũng thời gian đó, ông viết thêm một vài nhạc phẩm nổi tiếng khác như Mùa Thu Cánh Nâu, Đêm Tình Yêu.

Sau 1975, thời gian đầu ông có đi diễn ở các tỉnh với đoàn văn nghệ của Duy Khánh cùng với nhạc sĩ Quốc Dũng. Sau đó ông trở thành công nhân tại Xa Cảng Miền Tây cho đến năm 1978. Một thời gian Nguyễn Ánh 9 có mở một lớp dạy dương cầm.

Năm 1982, Nguyễn Ánh 9 trở lại với âm nhạc, ông tiếp tục tham gia các chương trình hòa tấu và biểu diễn dương cầm ở nhiều nơi. Nguyễn Ánh 9 còn được mời viết nhạc nền cho một số phim như Mảnh Tình Nghiệt Ngã, Mênh Mông Tình Buồn. Những năm cuối thập niên 1980, đầu thập niên 1990 Nguyễn Ánh 9 có viết thêm một số ca khúc nữa như: Tình Yêu Đến Trong Giã Từ, Mênh Mông Tình Buồn, Cho người Tình Xa và Cô Đơn.

Vợ chồng Nguyễn Ánh 9 và Ngọc Hân có hai con trai, Nguyễn Quang và Nguyễn Quang Anh. Về nghệ danh Nguyễn Ánh 9: “Khi tôi viết những bản nhạc đầu tiên, lấy tên thật là Nguyễn Đình Ánh thì dài quá, mà viết là Nguyễn Ánh thì lại trùng với tên của vua Gia Long. Số 9 theo quan niệm phương Đông là số may mắn và cũng là ngày thành hôn với bà xã Ngọc Hân”. Gia đình Ông hiện cư ngụ tại Sài Gòn và làm chủ một phòng trà mang tên “Tiếng Dương Cầm”.

Tháng 3 năm 2008: Nguyễn Ánh 9 đi lưu diễn để tạm biệt thính giả và “giã từ sân khấu”. Trong dịp này, Ông giới thiệu con trai Nguyễn Quang “nối nghiệp âm nhạc” của cha.